VUELOS DE LA “NASA” DETECTAN MILLONES DE PUNTOS CALIENTES DE METANO EN EL ÁRTICO

La imagen muestra un lago termokarst en Alaska. Los lagos Thermokarst se forman en el Ártico cuando el permafrost se descongela. Crédito: NASA / JPL-Caltech ›Vista ampliada
Saber dónde están ocurriendo las emisiones y qué las está causando nos acerca un paso más para poder pronosticar el impacto de la región en el clima global.
El Ártico es uno de los lugares de calentamiento más rápidos del planeta. A medida que aumenta la temperatura, la capa de suelo perpetuamente congelada, llamada permafrost, comienza a descongelarse, liberando metano y otros gases de efecto invernadero a la atmósfera
Estas emisiones de metano pueden acelerar el calentamiento futuro, pero para comprender en qué medida, necesitamos saber cuánto metano se puede emitir, cuándo y qué factores ambientales pueden influir en su liberación.
Esa es una hazaña difícil. El Ártico abarca miles de millas, muchas de ellas inaccesibles para los humanos. Esta inaccesibilidad ha limitado la mayoría de las observaciones terrestres a lugares con infraestructura existente, una mera fracción del vasto y variado terreno ártico. Además, las observaciones satelitales no son lo suficientemente detalladas para que los científicos identifiquen patrones clave e influencias ambientales a menor escala en las concentraciones de metano.
En un nuevo estudio, los científicos del Experimento de Vulnerabilidad Boreal Ártica de la NASA (ARRIBA), encontraron una manera de cerrar esa brecha. En 2017, utilizaron aviones equipados con el Espectrómetro de imágenes infrarrojas visibles en el aire – Next Generation (AVIRIS – NG), un instrumento altamente especializado, para volar sobre unas 20,000 millas cuadradas (30,000 kilómetros cuadrados) del paisaje ártico con la esperanza de detectar metano. Puntos calientes. El instrumento no decepcionó.
«Consideramos que los puntos críticos son áreas que muestran un exceso de 3,000 partes por millón de metano entre el sensor aerotransportado y el suelo», dijo el autor principal Clayton Elder, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. «Y detectamos 2 millones de estos puntos críticos sobre la tierra que cubrimos».
El documento, titulado «La cartografía aerotransportada revela la ley de energía emergente de las emisiones de metano en el Ártico», se publicó el 10 de febrero en Geophysical Research Letters.
Dentro del conjunto de datos, el equipo también descubrió un patrón: En promedio, los puntos críticos de metano se concentraron principalmente en aproximadamente 44 yardas (40 metros) de cuerpos de agua, como lagos y arroyos. Después de la marca de 44 yardas, la presencia de puntos calientes gradualmente se volvió más escasa, y a aproximadamente 330 yardas (300 metros) de la fuente de agua, se cayeron casi por completo.
Los científicos que trabajan en este estudio aún no tienen una respuesta completa de por qué 44 yardas es el «número mágico» para toda la región de la encuesta, pero los estudios adicionales que han llevado a cabo en el terreno proporcionan una idea.
«Después de dos años de estudios de campo en tierra que comenzaron en 2018 en un sitio del lago de Alaska con un punto de metano, encontramos una descongelación abrupta del permafrost justo debajo del punto de acceso», dijo Elder. «Es esa contribución adicional de carbono permafrost (carbono que se ha congelado durante miles de años) lo que esencialmente contribuye a que los microbios mastiquen y se conviertan en metano a medida que el permafrost continúa descongelando».
Los científicos solo están rascando la superficie de lo que es posible con los nuevos datos, pero sus primeras observaciones son valiosas. Ser capaz de identificar las causas probables de la distribución de los puntos críticos de metano, por ejemplo, los ayudará a calcular con mayor precisión las emisiones de gases de efecto invernadero en áreas donde no tenemos observaciones. 
Este nuevo conocimiento mejorará la forma en que los modelos de tierra del Ártico representan la dinámica del metano y, por lo tanto, nuestra capacidad de pronosticar el impacto de la región en el clima global y los impactos del cambio climático global en el Ártico.
Elder dice que el estudio también es un avance tecnológico.
«AVIRIS-NG se ha utilizado en encuestas anteriores de metano, pero esas encuestas se centraron en las emisiones causadas por el hombre en áreas pobladas y áreas con infraestructura importante que se sabe que producen emisiones», dijo. «Nuestro estudio marca la primera vez que el instrumento se ha utilizado para encontrar puntos críticos donde las ubicaciones de posibles emisiones relacionadas con el permafrost son mucho menos conocidas».
Pueden encontrar más información sobre ARRIBA (Aboveaquí:
Escrito por Esprit Smith, Equipo de Noticias de Ciencias de la Tierra de la NASA

Noticias y Medios de Contacto

Jane Lee
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, California
818-354-0307

Fuente: JPLJet Propulsion Laboratory – Caltech – NASA –
13. febrero.2020
Traducción libre de Soca

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