¿Una sétima extinción masiva? Paleontólogos encuentran otra mortandad a mitad del Pérmico

James St. John / Flickr 

En los últimos años, se han acumulado datos que permitieron a los científicos concluir que a mediados del período Pérmico se produjo otra extinción masiva. Esta afectó casi exclusivamente a la fauna marina, pero la escala fue tal que permitió colocarla en el tercer lugar después de la Gran Extinción al final de la extinción Pérmico y Cretáceo – Paleógeno. Los resultados del estudio se publica acaban de ser publicados en Historical Biology.

En toda la historia del Fanerozoico, es decir, en los últimos 540 millones de años, ocurrieron cinco extinciones masivas en la Tierra: la desaparición de la mayoría de las especies de organismos vivos durante un corto período de tiempo geológico.

La mayor extinción fue al final del período Pérmico, hace 252 millones de años, en la que el 90% de todas las especies marinas y el 70% de las especies terrestres murieron. A esta extinción se le llama la «Gran Mortandad» y una de sus consecuencias fue la desaparición de la fauna Pérmica, entre los que se encontraban los antepasados ​​de los mamíferos, y el asentamiento de los reptiles que marcaron el comienzo del reinado de los dinosaurios en la era mesozoica.

La muerte Guadalupana

Además de los eventos en masa, ocasionalmente ocurrieron otros menos significativos. Uno de ellos ocurrió en la Época de Guadalupe del período Pérmico, hace unos 260 millones de años. En los últimos 30 años, ha aparecido evidencia de que este evento había sido subestimado y, aparentemente, puede considerarse otra extinción masiva.

Ahora, Michael R. Rampino de la Universidad de Nueva York y Shu-Zhong Shen de la Universidad de Nanjing revisaron artículos científicos que examinaron la frontera entre las épocas Guadalupana y Lopingiense del período Pérmico y la disminución de la biodiversidad entre ellos.

Un análisis de los artículos mostró que al final de la Época Guadalupana hubo una fuerte caída en el número de géneros de animales marinos. Las esponjas, corales, moluscos bivalvos grandes, foraminíferos grandes, braquiópodos y amonitas fueron los más afectados.

Por ejemplo, un estudio de 2002 dijo que, para los corales, el evento de Guadalupe fue una de las cuatro crisis más grandes de la historia: la productividad de los arrecifes cayó un 90% y los microbios, en lugar de los multicelulares, comenzaron a desempeñar un papel importante en el ecosistema.


Moluscos extintos de la familia Alatoconchidae
Isozaki, Y., & Aljinović, D. / Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology, 2013

Al mismo tiempo, se extinguieron bivalvos fotosimbióticos únicos de la familia Alatoconchidae. Los foraminiferos perdieron el 88% de sus especies, entre las cuales se encontraba el desprendimiento completo de fusulínidos, que crecieron 12 milímetros de longitud, enorme en comparación con las especies vivas.

Debido a la extinción, los braquiópodos dieron su posición dominante a los moluscos. El evento de Guadalupe golpeó fuertemente a los amonitas: su diversidad cayó un 82%. Cinco millones de años después, creció en 55%, pero habían cambiado su forma de vida: si antes de la extinción solían vivir en su mayoría cerca del fondo, luego nadaban libremente en la columna de agua.

Según diversas estimaciones, la fauna marina perdió del 36% al 47% de todos los géneros. Según las estimaciones de 2007, con tales indicadores, la extinción es una de las tres más grandes para las especies marinas después del Pérmico y el Cretácico.

Dentro de las grandes siete

En 2013, los científicos compilaron una clasificación de extinción diferente, comenzando no tanto por la cantidad de especies muertas, sino por el daño que los ecosistemas sufrieron por esta muerte. En esta calificación, el evento de Guadalupe ocupó el sexto lugar, siendo clasificada como una de las extinciones masivas.

Los autores del trabajo consideran que la erupción de las Trapas Emeishan en la provincia de Sichuan (China) es la causa más probable de extinción. Los resultados del estudio de 2014 mostraron que sucedió hace aproximadamente 259,1 ± 0,5 millones de años.

Las rocas volcánicas alrededor de Emeishan ahora cubren unos 500 mil kilómetros cuadrados, pero, según los científicos, después de la erupción, la lava podría cubrir un millón de kilómetros cuadrados o más. Y esto es comparable a la erupción de las Trapas del Decan, cuya lava se derramó por más de dos millones de kilómetros cuadrados. Ese derramamiento de lava se considera una de las causas de la extinción del Cretáceo-Paleógeno.

Tal vez estamos viviendo durante la ya séptima extinción masiva. Escribimos que la tasa de extinción de especies ahora es 1000 veces más alta que la natural, y el tamaño de las poblaciones se está reduciendo en un 25%.

Victor Román
Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma.

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