Party Zero: cómo una velada en Connecticut se convirtió en una ‘Super Contagiadora’

Unas 50 personas se reunieron este mes para una fiesta en el exclusivo suburbio de Westport, luego se dispersaron por la región y el mundo, llevando consigo el coronavirus.

Las empresas cerraron a lo largo de Main Street en Westport, Connecticut, donde se informó un aumento en los casos de coronavirus.
Las empresas cerraron a lo largo de Main Street en Westport, Connecticut, donde se informó un aumento en los casos de coronavirus. Crédito …Dave Sanders para The New York Times

Por Elizabeth Williamson y Kristin Hussey 

Unos 50 invitados se reunieron el 5 de marzo en una casa en el majestuoso suburbio de Westport, Connecticut, para brindar por la anfitriona en su 40 cumpleaños y saludar a viejos amigos, incluido uno que visitó desde Sudáfrica. Compartieron reminiscencias, un generoso buffet y, desconocido para todos, el coronavirus.

Luego se dispersaron.

La velada de Westport – Party Zero en el suroeste de Connecticut y más allá – es una historia de cómo, en la Edad Dorada del dinero, la conexión social y los viajes aéreos, una pandemia se ha extendido a la velocidad del rayo. Los asistentes a la fiesta, más de la mitad de los cuales ahora están infectados, se fueron esa noche a Johannesburgo, la ciudad de Nueva York y otras partes de Connecticut y los Estados Unidos, todas las infecciones de siembra en camino.

Westport, una ciudad de 28,000 habitantes en Long Island Sound, no tenía un solo caso conocido de coronavirus el día de la fiesta. Tuvo 85 el lunes, más de 40 veces en 11 días.

En una conferencia de prensa el lunes por la tarde, el gobernador Ned Lamont de Connecticut dijo que 415 personas en el estado estaban infectadas, frente a las 327 del domingo por la noche. Diez personas han muerto. Westport, con menos del 1 por ciento de la población del estado, ahora representa más de una quinta parte de sus infecciones por Covid-19, con 85 casos. El condado de Fairfield, donde está Westport, tiene 270 casos, el 65 por ciento del total del estado.

El gobernador Lamont suplicó a los funcionarios federales por la capacidad hospitalaria y el equipo de protección. «Les insto: no piensen en términos de Nueva York, piensen en términos de los puntos calientes», dijo. «Y esa es la ciudad de Nueva York, el condado de Westchester y el condado de Fairfield».

La ciencia no puede vincular definitivamente esos números crecientes con Nueva York, que ahora representa aproximadamente la mitad de las infecciones por coronavirus en los Estados Unidos. Pero la velada de Westport «puede ser un ejemplo del tipo de cosas que llamamos un evento súper extendido», dijo William Hanage, profesor asociado de epidemiología en Harvard, especialmente porque algunos de los asistentes a la fiesta asistieron a grandes eventos sociales en Nueva York. área metropolitana.

«Algunos de los primeros casos en el norte de Italia se asociaron con pueblos pequeños, y la gente pensó: ‘Oh, es solo en los pueblos pequeños’. Pero de repente encuentras casos que emergen de la Semana de la Moda de Milán y se extienden internacionalmente ”, dijo el Dr. Hanage. «Donde sea que pienses que está el virus, está por delante de ti».

El visitante de Johannesburgo, un empresario de 43 años, según un informe de Sudáfrica, se enfermó en su vuelo a casa, propagando el virus no solo en el país, sino posiblemente a otros pasajeros. Los invitados a la fiesta asistieron a otras reuniones. Fueron a trabajar en puestos de trabajo en toda el área metropolitana de Nueva York. Sus hijos fueron a la escuela y guarderías, juegos de fútbol y deportes después de la escuela.

Mitch Palais, de 59 años, recogió una orden de comida para llevar de Rye Ridge Deli en Westport el domingo.  El Sr. Palais fue probado para Covid-19 pero aún no ha recibido resultados.
Mitch Palais, de 59 años, recogió una orden de comida para llevar de Rye Ridge Deli en Westport el domingo. El Sr. Palais fue probado para Covid-19 pero aún no ha recibido resultados. Crédito …Dave Sanders para The New York Times

En la mañana del 8 de marzo, tres días después de la fiesta, Julie Endich, una de las invitadas, se despertó en Westport con una fiebre que subió a 104 grados y «dolor, opresión y pesadez como si alguien estuviera parado en mi pecho». Más tarde escribió en Facebook. Sabía que sus síntomas sugerían Covid-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus, pero pasarían cuatro días antes de que pudiera obtener los resultados de las pruebas confirmando que la tenía.

Al mediodía de ese día, los funcionarios de salud de la ciudad y el condado convocaron un foro de coronavirus en la Biblioteca Westport. Asistieron unas 60 personas, y muchas otras vieron en Facebook. Cuando se les preguntó si las personas, especialmente los muchos residentes mayores de Westport, deberían seguir la orientación del gobierno federal y evitar grandes reuniones, los funcionarios se mostraron optimistas.

«Todavía no conocemos nuestra comunidad», dijo Mark AR Cooper, director del Distrito de Salud Westport Weston. «Piensa un poco, pero de nuevo, tu riesgo es bajo».

A continuación, un moderador le pasó el micrófono a un hombre mayor.

«¿Cuántos kits de prueba tenemos en Westport ahora?» preguntó.

«Cero», respondió el Sr. Cooper. «Ninguna. No están disponibles «.

Tres días después, el 11 de marzo, el Sr. Cooper recibió una llamada telefónica: un empresario sudafricano que se había detenido en Westport para una fiesta se había enfermado en el avión de regreso a Johannesburgo.

«Pensé que era una buena gripe», dijo el empresario a The Sunday Times en Sudáfrica, hablando anónimamente en un artículo del 15 de marzo . A diferencia de los Estados Unidos, donde las pruebas siguen siendo escasas y los resultados son lentos, el hombre fue evaluado y recibió noticias en un día. El fue positivo.

El Sr. Cooper y su equipo de nueve personas desempolvaron su plan de respuesta ante una pandemia y comenzaron a llamar a los invitados a la fiesta, identificados por los anfitriones de Westport. Varios invitados tuvieron hijos. Varias horas después, Westport cerró sus escuelas y la mayoría de los edificios públicos. Jim Marpe, el primer seleccionador de Westport, el equivalente a un alcalde, convocó una apresurada conferencia de prensa sobre los pasos del Ayuntamiento de Westport.

The Westport Museum for History and Culture was closed because of the pandemic.
El Museo de Historia y Cultura de Westport fue cerrado debido a la pandemia. Crédito …Dave Sanders para The New York Times

«Evaluaremos la salud de esas personas e intentaremos darles algunos consejos útiles en términos de protegerse a sí mismos y a su familia y ayudar a prevenir una mayor propagación», dijo Cooper a la multitud.

Pero advirtió: «La realidad es que, una vez que comienza a extenderse en una comunidad, está más allá de intentar detenerlo».

El distrito de salud trabajó con una compañía privada para llevar a cabo pruebas de manejo para los invitados a la fiesta solo el 12 de marzo. Se presentaron unos 38 invitados, y más de la mitad de sus pruebas dieron positivo. La Sra. Endich, después de días de intentos rechazados, fue examinada en el Hospital de Stamford y recibió su resultado positivo el 12 de marzo.

«Lo que estábamos tratando de hacer era abrazarlo rápidamente y apagarlo», dijo Cooper. «Nunca soñamos que dentro de una semana íbamos a estar en medio de una epidemia».

El número de personas enfermas en el condado de Fairfield se disparó. El 16 de marzo, el gobernador Lamont cerró restaurantes y edificios públicos en todo el estado. Incluso en una ciudad bien conectada y próspera como Westport, la búsqueda de contactos rápidamente abrumó a los funcionarios de salud. Más allá de los 50 asistentes, «había otros 120 en nuestra lista de baile», algunos de los cuales probablemente no estaban en la fiesta, dijo Cooper. Más tarde, uno de los invitados a la fiesta reconoció haber asistido a un evento con otras 420 personas, dijo. Los funcionarios se rindieron.

«Creen que al menos 100 veces más personas están infectadas que lo que muestran las pruebas», dijo el sábado Arpad Krizsan, propietario de una firma de asesoría financiera en Westport y que vive en la comunidad. «Y todos van a las mismas cuatro tiendas».

Preocupación, rumores y recriminaciones envolvieron la ciudad. Los líderes políticos enviaron cientos de correos electrónicos y llamadas telefónicas de los residentes aterrorizados de que sus hijos o familiares vulnerables hubieran estado expuestos. ¿Quién organizó la fiesta y quién asistió? Ellos querían saberlo. Se rumoreaba que algunos residentes decían a los funcionarios de salud que habían asistido a la fiesta para poder obtener una prueba escasa.

The Rev. Alison J. Buttrick Patton led an online fellowship hour with parishioners on Sunday after her church in Westport closed.
La reverenda Alison J. Buttrick Patton dirigió una hora de comunión en línea con los feligreses el domingo después del cierre de su iglesia en Westport. Crédito …Dave Sanders para The New York Times

Los funcionarios se negaron a revelar los nombres de los anfitriones o cualquier invitado, citando las reglas de privacidad federales y estatales. El Sr. Marpe publicó una declaración grabada en video en el sitio web de la ciudad el 20 de marzo. «El hecho es que podría haber sido cualquiera de nosotros, y los rumores y la vilificación de las personas no son quienes somos como comunidad civil, » él dijo.

A medida que la enfermedad se extendió, muchos residentes se mantuvieron callados, preocupados por ser marginados por sus vecinos y por que sus hijos fueran expulsados ​​de equipos deportivos codiciados o se perdieran eventos escolares.

Una mujer local comparó hacer público con un diagnóstico de Covid-19 a «tener una ETS»

«No creo que sea una comparación loca», dijo Will Haskell, el senador estatal que representa a Westport. Él ha estado recibiendo llamadas telefónicas frenéticas de los constituyentes.

La mayoría de los residentes estaban ejerciendo la vigilancia recomendada, dijo Haskell, pero una llamada que le llamó la atención fue de una mujer que esperaba los resultados de las pruebas cuya familia entera había estado expuesta al virus. «Ella quería saber si decirle o no a sus amigos y su red social», dijo, porque estaba preocupada por el «estigma social».

Haskell, quien ha estado entregando los medicamentos de sus abuelos a la puerta de Westport y dejándolo afuera, se mostró incrédulo. «Esto es vida o muerte», dijo en una entrevista. «Westport es realmente una historia de advertencia de lo que pronto veremos».

Los anfitriones de la fiesta siguen siendo desconocidos para la mayoría, aunque las especulaciones abundan. Dos de los invitados, la Sra. Endich y Cheryl Chutter, una asistente que vive en Stamford, se identificaron.

Aunque dijo que era «implacable» al exigir una prueba, la Sra. Chutter no se enteró de su diagnóstico hasta el 17 de marzo. Notificó a la escuela privada de su hijo y «lo enviaron a su casa en un Uber y cerraron la escuela tres horas más tarde». » ella dijo. Su liga de fútbol juvenil descartó el resto de la temporada para 1,500 jugadores después de que ella informara a los líderes del equipo que había estado con otros padres animando al margen antes de enfermarse.

Luke and Dana Frederickson rode bikes with their children in Westport on Sunday. Schools in the area have been closed. 
Luke y Dana Frederickson montaron en bicicleta con sus hijos en Westport el domingo. Las escuelas en el área han sido cerradas. Crédito …Dave Sanders para The New York Times

La Sra. Chutter y la Sra. Endich enfatizaron la amabilidad de sus vecinos, quienes espontáneamente entregaron comida, agua y aliento. La Sra. Chutter dijo que los funcionarios de salud llamaban diariamente para ver cómo estaba. También es consciente de las culpas y los esfuerzos para ayudar a los asistentes a la fiesta.

«No sirve de nada señalar con el dedo», dijo en una entrevista. “No es como si encerraras a esa persona cuando hay millones de personas en el mundo que la tienen. Ya pasamos eso.

El primer visitante de la fiesta en enterarse de que estaba enfermo con el virus transmitió desde Johannesburgo a Westport que se había recuperado completamente e incluso planeó salir a correr.

«Ya no creo que sea el problema», dijo a The Sunday Times. “Parece que el verdadero problema ahora es la gente que está demasiado asustada para decir algo. El problema es la ignorancia del público «.

Sheila Kaplan contribuyó con informes desde Washington. Kitty Bennett contribuyó con la investigación.

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