Maneras en que el mundo cambiará radicalmente este siglo

En términos de evolución, la especie Homo sapiens es extremadamente exitosa. Las poblaciones de otras especies que se posicionan de manera similar a nosotros en la cadena alimentaria tienden a alcanzar un máximo de aproximadamente 20 millones. Por el contrario, nos tomó solo 120,000 años lograr nuestros primeros mil millones de miembros, y luego solo necesitamos otros 206 años para agregar 6 mil millones más. Según la División de Población de las Naciones Unidas, nuestra población alcanzará los 7 mil millones el 31 de octubre, y aunque las tasas de fertilidad han comenzado a disminuir en gran parte del mundo, todavía se prevé que alcancemos los 9 mil millones para mediados de siglo y nos estabilicemos en alrededor de 10 mil millones para 2100.

Un panel de académicos se reunió en el Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia el lunes (17 de octubre) para discutir los impactos de la explosión de la población humana, incluidas las formas en que cambiará la faz de la Tierra en este siglo. Aquí hay cinco cambios sorprendentes que usted, o sus hijos o nietos, puede esperar ver.


Cambio anual del porcentaje de la población en el mundo basado en datos del CIA World Factbook 2011. (Crédito de la imagen: dominio público)

Personas cambiantes

Actualmente, es un hecho bien conocido que China es el país más poblado del mundo y que África, aunque está plagada de problemas, no está necesariamente superpoblada teniendo en cuenta su tamaño. Estos hechos cambiarán drásticamente. La política de un solo hijo de China ha frenado significativamente su crecimiento, mientras que en algunos países africanos, la mujer promedio da a luz a más de 7 hijos. 

Según Joel Cohen, biólogo de población de la Universidad de Columbia y orador principal en la conferencia del lunes, la población de India superará a China alrededor de 2020, y el África subsahariana superará a la de India para 2040. Además, «en 1950, había tres veces más Los europeos como africanos subsaharianos. Para 2100, habrá cinco africanos subsaharianos por cada europeo. Eso es un cambio de 15 veces en la proporción «, dijo Cohen. «¿Te imaginas que eso podría tener un impacto geopolítico y en la migración internacional?»

Jean-Marie Guehenno, ex subsecretario general de las Naciones Unidas para Operaciones de Mantenimiento de la Paz y director del Centro para la Resolución Internacional de Conflictos en la Escuela de Asuntos Internacionales y Públicos de la Universidad de Columbia, dijo que la migración de personas de África a Europa presentará un gran desafío en el futuro cercano. futuro. «Puedes verlo como un enorme potencial desde el punto de vista europeo … o puedes decir, ‘[África] es un continente que todavía tiene un 15 por ciento que no van a la escuela’, y eso puede verse como una amenaza». Dijo Guehenno. «¿Cómo va a gestionar esa inmigración para que este continente europeo envejecido se beneficie de ella mientras la gestiona? Esa será una gran pregunta».


El Cairo, Egipto (Crédito de la imagen: Creative Commons Sturm58)

Urbanización

A nivel mundial, el número de personas que viven en áreas urbanas coincidió y luego superó al número de personas rurales en algún momento de los últimos dos años. La tendencia continuará. Según Cohen, el número de personas que viven en ciudades aumentará de 3.5 mil millones hoy a 6.3 mil millones para 2050. Esta tasa de urbanización es equivalente a «la construcción de una ciudad de un millón de personas cada cinco días en los próximos 40 años. ,» él dijo.

Por supuesto, las nuevas ciudades no tienden a construirse; en cambio, las ciudades que ya existen tienden a inflarse. Guehenno argumenta que las megaciudades se vuelven caóticas. «La urbanización va a cambiar la cara del conflicto a lo grande. Cuando vives en pueblos pequeños y áreas rurales, hay todo tipo de mecanismos tradicionales de resolución de conflictos. No todos son agradables, pero crean una especie de equilibrio estable. ,» él dijo. «Con las megaciudades que ves ahora en África, como Monrovia (Liberia) y Kinshasa (República del Congo), vemos ciudades donde la dinámica ya no está bajo control o se ha perdido. Creo que nos dirigimos hacia nuevas tipos de conflictos, conflictos urbanos, y realmente no hemos pensado en las implicaciones de eso «.


Fotos satelitales del mar de Aral en Asia tomadas en 1989 (izquierda) y 2008 (derecha). Anteriormente uno de los cuatro lagos más grandes del mundo con un área de 68,000 km cuadrados (26,300 millas cuadradas), el Mar de Aral se ha ido reduciendo constantemente desde la década de 1960 después de que los ríos que lo alimentaban se desviaran para su uso en el riego. (Crédito de la imagen: NASA)

Guerras del agua

No solo la población humana ha explotado en los últimos dos siglos, sino que el consumo de recursos por persona, especialmente en las naciones industrializadas, ha crecido exponencialmente. Los científicos piensan que la escasez de recursos provocará una escalada de conflictos durante este siglo y ampliará el abismo entre ricos y pobres, los que tienen y los que no tienen.

Ningún recurso es más valioso y vital que el agua , y, según el economista Jeffrey Sachs, director del Instituto de la Tierra en Columbia, ya hay partes del mundo que, debido al rápido cambio climático, se encuentran en un grave punto de crisis. «Tomemos el Cuerno de África, por ejemplo: la población de Somalia ha aumentado aproximadamente cinco veces desde mediados del siglo XX», dijo Sachs. «La precipitación ha disminuido aproximadamente un 25 por ciento en el último cuarto de siglo. Hay una hambruna devastadora en este momento después de dos años de fracaso total de las lluvias, y [existe] el potencial de que esto esté entrando en un período de cambio climático a largo plazo». «

Los conflictos sobre la escasez de agua probablemente se desarrollarán como una guerra de clases, dijo Upmanu Lall, director del Centro de Agua de Columbia. «La desigualdad de la riqueza tiende a crecer a medida que crece la población de un país, y este es un punto muy importante a tener en cuenta porque el consumo de recursos per cápita ha aumentado dramáticamente. Combine eso con la desigualdad en el ingreso y empareje eso con [la cuestión de] la disponibilidad de agua «, dijo Lall. [ ¿Cuánta agua hay en la tierra? ]

Cuando lo sumas todo, obtienes esta imagen nefasta: a medida que la población crece, hay menos agua por persona. Mientras tanto, la brecha entre ricos y pobres se amplía , y los ricos demandan más recursos para adaptarse a sus estilos de vida. Inevitablemente, se apoderarán del agua y otros recursos de los pobres. Con toda probabilidad, dijo Lall, esto conducirá a desafíos y quizás a conflictos de clase.


En la planta solar PS10 cerca de Sevilla, España, un campo de heliostatos concentra la luz solar en una torre central. (Crédito de la imagen: afloresmo de Creative Commons)

Energía futura

Actualmente, no se extrae suficiente energía de fuentes conocidas de combustibles fósiles para sostener a 10 mil millones de personas. Esto significa que los humanos se verán obligados a recurrir a una nueva fuente de energía antes de fin de siglo. Sin embargo, es un misterio cuál será esa nueva fuente.

«La energía es el recurso básico que subyace entre sí», dijo Klaus Lackner, director del Centro Lenfest para la Energía Sostenible. «Y, de hecho, la tecnología no está lista para resolver el problema [de la energía]. Sabemos que hay mucha energía en la energía solar, nuclear, en el carbono mismo, en el carbono fósil , durante probablemente 100 o 200 años (si estamos dispuestos a limpiar) después de nosotros y pagar el extra para que eso suceda). Pero ninguna de estas tecnologías está lista. La energía solar tiene sus problemas y sigue siendo demasiado costosa «.

El almacenamiento de carbono, una tecnología que evita que el dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero escapen a la atmósfera cuando se queman combustibles fósiles, todavía está en el tablero de dibujo, aunque parece posible, agregó. «Y, por último, la energía nuclear: si apostamos por eso, podríamos haber perdido esa», dijo Lackner, refiriéndose al desastre nuclear en Fukushima, Japón, a principios de este año.

«Permítanme darles una idea de cuán grande es hoy nuestro consumo de energía: en Nueva Jersey, el consumo de energía excede la productividad fotosintética de la misma área si se dejara intacta», dijo Lackner. «Necesitamos que la tecnología nos ayude. Soy optimista … que las tecnologías se pueden desarrollar para resolver estos problemas … pero soy pesimista porque carecemos de las estructuras sociales que nos permitirían emplear estas tecnologías, y podríamos muy bien caer sobre nuestras propias caras «.

En resumen, el futuro coincidirá con una de estas dos imágenes: o se extenderá alguna forma nueva y superior de extracción de energía (como paneles solares altamente eficientes), o la tecnología, o su implementación, fallará, y la humanidad enfrentará un Gran crisis energética.


El coral Elkhorn, una especie que se encuentra en el Caribe, está en peligro de extinción. Los científicos descubrieron recientemente que las heces humanas, que se filtran en los Cayos de Florida y el Caribe desde tanques sépticos con fugas, transmiten una bacteria mortal que causa la viruela blanca al coral. (Crédito de la imagen: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica)

Extinciones masivas

A medida que los humanos se propagan, dejamos poco espacio o recursos para otras especies. «Hay buena evidencia de que estamos en la sexta extinción masiva de especies de la historia del planeta, debido a la increíble cantidad de producción primaria que tomamos como especie para mantener a 7 mil millones de nosotros», dijo Sachs.

Además de la falta de tierras y recursos para otras especies, también hemos causado cambios rápidos en el clima global, que muchos de ellos no pueden hacer frente. Algunos biólogos creen que con la tasa actual de extinción, el 75 por ciento de las especies del planeta desaparecerán en los próximos 300 a 2,000 años. Estas desapariciones ya han comenzado, y los eventos de extinción serán cada vez más comunes a lo largo del siglo.

Natalie Wolchover 

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