Lanzamiento de SpaceX, destruye cohete en prueba de escape de astronauta

SpaceX completó la última gran prueba de su cápsula de la tripulación antes de lanzar astronautas en los próximos meses, imitando una fuga de emergencia poco después del despegue del domingo.

No había nadie a bordo para el salvaje viaje en los cielos sobre Cabo Cañaveral, solo dos maniquíes.

El vuelo de nueve minutos terminó con la cápsula de la tripulación del Dragón lanzándose en paracaídas con seguridad en el Atlántico, luego de separarse y alejarse rápidamente del cohete en explosión.

«Estoy súper entusiasmado», dijo a periodistas Elon Musk, fundador y director ejecutivo de la compañía. «Será maravilloso volver a poner en órbita a los astronautas desde el suelo estadounidense después de casi una década de no poder hacerlo. Eso es súper emocionante».

Los astronautas de la NASA no se han lanzado desde los EE. UU. Desde que el programa del transbordador espacial terminó en 2011. Musk y el Administrador de la NASA Jim Bridenstine dijeron que el próximo Crew Dragon podría lanzarse con un par de astronautas de la NASA en el segundo trimestre de este año, ya en abril.

El cohete Falcon 9 despegó de manera normal, pero poco más de un minuto después de su vuelo supersónico, la cápsula de la tripulación del Dragón se catapultó a los primeros 12 millas (20 kilómetros) sobre el Atlántico. Los potentes propulsores de la cápsula lo impulsaron hacia arriba y fuera de peligro, ya que los motores de los cohetes se apagaron deliberadamente y el propulsor se salió de control y explotó en una bola de fuego gigante.

Lanzamiento de SpaceX, destruye cohete en prueba de escape de astronauta
Un cohete Falcon 9 SpaceX despega de la plataforma 39A durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)

La cápsula alcanzó una altitud de aproximadamente 27 millas (44 kilómetros) antes de lanzarse en paracaídas en el océano justo en alta mar para cerrar el vuelo de prueba. Todo parecía ir bien a pesar de los mares picados y los cielos nublados. En cuestión de minutos, un barco de recuperación estaba junto a la cápsula.

Reciclado de tres lanzamientos anteriores, el cohete SpaceX fue destruido cuando estalló en un vuelo y se estrelló en pedazos en el mar. SpaceX normalmente intenta recuperar sus propulsores para reducir los costos de lanzamiento, aterrizándolos en una plataforma flotante o de regreso en el sitio de lanzamiento.

La directora del programa de tripulación comercial de la NASA, Kathy Lueders, dijo que la prueba de aborto de lanzamiento fue «nuestro último hito abierto» antes de permitir que SpaceX lanzara a Doug Hurley y Robert Behnken a la Estación Espacial Internacional. Su fecha de lanzamiento dependerá, en parte, de si la NASA decide mantenerlos durante meses en el laboratorio orbital, en lugar de solo una o dos semanas. Una misión más larga requerirá más entrenamiento antes del vuelo.

Lanzamiento de SpaceX, destruye cohete en prueba de escape de astronauta
Elon Musk, fundador, CEO e ingeniero jefe / diseñador de SpaceX habla durante una conferencia de prensa después de un vuelo de prueba de cohete Falcon 9 SpaceX para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo, enero. 19 de 2020. (Foto AP / John Raoux)

Los astronautas monitorearon el vuelo del domingo desde la sala de tiro. Hurley dijo que era «bastante lindo ver» la cápsula a bordo de la nave de recuperación en dos horas. Según todas las primeras cuentas, la prueba fue exitosa.

«Veremos qué muestran los datos e iremos desde allí», dijo Hurley. «Pero ciertamente es un generador de confianza desde el punto de vista si alguna vez te encuentras en esa situación, ese Dragón puede alejarnos del refuerzo rápidamente».

Los astronautas también tendrán acceso a la velocidad antes del despegue. Durante un ensayo de lanzamiento el viernes, Hurley y Behnken viajaron en un Tesla Model X blanco desde los alojamientos de la tripulación del Centro Espacial Kennedy hasta la plataforma de lanzamiento, con sus elegantes trajes espaciales blancos y negros a juego con el auto deportivo eléctrico con puertas en forma de alas. Musk, quien también dirige Tesla, usó los autos para moverse por el centro espacial el domingo.

Lanzamiento de SpaceX, destruye cohete en prueba de escape de astronauta
Un cohete Falcon 9 SpaceX despega de la plataforma 39A durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)

Retrasado un día por el mal tiempo, el lanzamiento del domingo desde Kennedy reunió a cientos de empleados de SpaceX, la NASA y la Fuerza Aérea en tierra, mar y aire. Turistas y lugareños empacaron el complejo de visitantes contiguo y las playas cercanas para ver el espectacular espectáculo de fuego de un cohete fuera de control. Musk trajo consigo a su propia familia, incluido su hermano.

La NASA contrató a SpaceX y Boeing hace una década para transportar astronautas desde y hacia la estación espacial por miles de millones de dólares. Ambas compañías tuvieron problemas técnicos, añadieron años de retraso y obligaron a la NASA a desembolsar cientos de millones de dólares adicionales para los viajes en cohetes rusos.

Después de múltiples entregas de carga para la NASA, SpaceX voló con éxito una cápsula de tripulación mejorada a la estación espacial en marzo pasado sin nadie a bordo, pero explotó un mes después durante las pruebas en tierra. Los propulsores de escape de emergencia, del tipo utilizado en la prueba del domingo, tuvieron que ser reestructurados. En total, SpaceX ha probado estos potentes propulsores Super Draco unas 700 veces.

Lanzamiento de SpaceX, destruye cohete en prueba de escape de astronauta
Elon Musk, fundador, CEO e ingeniero jefe / diseñador de SpaceX habla durante una conferencia de prensa después de un vuelo de prueba de cohete Falcon 9 SpaceX para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero. , 2020. (Foto AP / John Raoux)

El mes pasado, mientras tanto, la cápsula de la tripulación Starliner de Boeing terminó en la órbita equivocada en su primer vuelo de prueba y tuvo que saltarse la estación espacial. El mes anterior, solo dos de los tres paracaídas de Starliner se desplegaron durante una prueba de aborto de lanzamiento.

Lueders dijo que es demasiado pronto para saber si Boeing necesitará enviar otro Starliner a la estación espacial sin tripulación o ir directamente a lanzar astronautas a finales de este año. Un equipo de investigación aún está investigando por qué el temporizador automático de Starliner estuvo apagado por 11 horas durante el vuelo de prueba de diciembre.

La importancia del escape de lanzamiento se demostró en 2017 cuando dos astronautas, un estadounidense y un ruso, fueron rescatados durante un lanzamiento fallido desde Kazajstán. Experimentaron hasta siete veces la fuerza de gravedad durante el aborto, pero se alejaron del accidente.

  • Un cohete Falcon 9 SpaceX explota cuando se estrella en el Océano Atlántico frente a la costa del Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)
  • Un cohete Falcon 9 SpaceX despega durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)
  • Un cohete Falcon 9 SpaceX despega durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)
  • Un cohete Falcon 9 SpaceX explota cuando se estrella en el Océano Atlántico frente a la costa del Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)
  • Un cohete Falcon 9 SpaceX despega durante un vuelo de prueba para demostrar el sistema de escape de emergencia de la cápsula en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, el domingo 19 de enero de 2020. (Foto AP / John Raoux)

El sistema de aborto en vuelo SpaceX, señaló Musk, debería ser más suave para la tripulación y es bueno desde la plataforma de lanzamiento hasta la órbita.

Musk dijo que el sistema de escape del Dragón debería funcionar, en principio, incluso si la cápsula todavía está unida cuando el cohete estalla en una bola de fuego. Dijo que podría parecer «algo de ‘Star Wars'» con la cápsula volando directamente de una bola de fuego.

«Obviamente queremos evitar hacer eso», agregó rápidamente, tomando nota de todo el personal de la NASA a su alrededor.

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