La creciente evidencia de que las plantas son conscientes

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El neurocientífico Greg Gage realizó un experimento mostrando que las plantas pueden contar y «pensar» durante una charla de TED. Esto es sólo una pieza en un rompecabezas más grande que comienza a mostrar que las plantas podrían tener una forma de conciencia. Gage precedió su experimento preguntando, «¿Qué tiene un cerebro?», el dijo eso cuando presiono para definir la diferencia entre algo que tiene cerebro y algo que no lo tiene, los estudiantes a menudo dicen: «Las cosas que se mueven tienden a tener cerebro».

Eso es correcto, dijo Gage.Para su experimento, usó dos tipos de plantas que se mueven rápidamente. Una planta mimosa se enrosca cuando la tocas. Una trampa para moscas de Venus cierra su «boca» cuando una mosca entra ahí. El neurocientífico Greg Gage midió los pulsos eléctricos dentro de las plantas que son como neuronas que disparan en el cerebro.

Conectó electrodos a una mimosa para mostrar que las señales eléctricas se disparan en la planta al tocarla, enviando un mensaje al tallo para que mueva las hojas. Esto es similar a las neuronas que se disparan en el cuerpo humano, facilitando la comunicación entre el cerebro y las partes del cuerpo que necesitan reaccionar a un estímulo.

Gage enganchó los electrodos a la trampa para moscas. Del mismo modo, cuando tocó los pelos sensoriales dentro de la trampa para moscas, creó un pulso eléctrico en la planta. Pero no cerró. Eso es porque las trampas para moscas sólo cierran su boca si están seguros de que hay una mosca ahí dentro. Se necesita mucha energía para abrir y cerrar la boca.

¿Cómo están seguros?

Por el número de veces que se estimulan los pelos sensoriales. Eso significa que las trampas de las Venus pueden contar. Las trampas Venus pueden contar cuántas veces las moscas aterrizan en ellas.Las plantas no tienen cerebro, dijo Gage, pero pueden comunicarse usando electricidad. Conectó las dos plantas juntas para ver si los impulsos eléctricos en una de ellas podían afectar a la otra. Cuando tocó el pelo de la trampa para moscas, la mimosa se enroscó.

En 2015, el guardabosques alemán Peter Wohlleben escribió «La vida oculta de los árboles», asombrando al mundo con la forma en que los árboles se comunican entre sí. Wohlleben demostró que un bosque es una comunidad en la que los árboles se comunican, hacen amigos y se protegen entre sí.

Cuando un árbol está siendo mordisqueado, por ejemplo, puede enviar un químico para advertir a otros árboles que hay una criatura hambrienta en el área. Los otros árboles pueden entonces liberar sustancias químicas que los hacen menos atractivos. Los árboles comparten nutrientes entre sí a través de sus sistemas radiculares. Los árboles más fuertes comparten azúcares con los más débiles.

La idea es que todos son más fuertes si se mantienen unidos. Si los árboles individuales mueren, dejan espacio libre para que el viento entre y golpee otros árboles.Estos son sólo un par de ejemplos de las increíbles formas en que los árboles interactúan. Y no parece ser sólo un proceso automático y arbitrario. Un árbol no tratará a todos los demás árboles por igual.

Elige a sus amigos

Dos árboles que no son «amigos» reforzarán fuertemente sus ramas cuando ellos se toquen, «por lo que te da la impresión de que hay un buen partido de empujones allá arriba», escribió Wohlleben.

Pero un par de amigos verdaderos es cuidadoso desde el principio para no crecer ramas demasiado gruesas en la dirección del otro. Los árboles no quieren quitarse nada unos de otros, por lo que desarrollan ramas robustas sólo en los bordes exteriores de sus coronas, es decir, sólo en la dirección de los ‘no amigos’». Wohlleben ha observado tocones de árboles que durante mucho tiempo han caído y fueron mantenidos vivos por los árboles a su alrededor. Un bosque no mantendrá vivos todos sus tocones, ¿así que, es un sentido de veneración para un viejo amigo lo que hace sostener ciertos tocones? Podría tener que ver con el «grado de conexión -o tal vez incluso afecto», escribió Wohlleben.

Más evidencia científica

Otros científicos han sugerido que las plantas son muy «mentalmente» capaces. No está claro hasta qué punto los árboles sienten o piensan de la misma manera que otros seres, incluyéndonos a nosotros mismos. Pero Wohlleben y Gage se suman a un conjunto de pruebas que ya ha crecido, controvertidamente, en torno al tema de las sensibilidades superiores de las plantas. Los científicos han demostrado que las plantas tienen memoria a largo plazo, son conscientes de su entorno físico y del comportamiento de otras plantas, e incluso (más controvertido) que pueden ser capaces de leer los pensamientos de una persona. 

Stefano Mancuso es un profesor de la Universidad de Florencia conocido entre sus colegas por sus atrevidas declaraciones acerca de la vida de las plantas. Según explicaba las plantas, aunque carecen de sistema nervioso, tienen nervios, sinapsis e incluso el equivalente a un cerebro localizado en algún lugar entre las raíces que les permite poseer «una inteligencia comparable a la de los animales». Son capaces de resolver problemas, aprenden y cuidan de sus hijos. Mancuso es uno de los defensores de la llamada neurobiología vegetal (dirige el centro internacional de este disciplina), un provocativo campo de investigación que muchos de sus colegas no están dispuestos a aceptar.

Uno de los científicos escépticos es Lincoln Taiz, profesor emérito de biología molecular, celular y del desarrollo en la Universidad de California en Santa Cruz. Él se basa en el trabajo de los estadounidenses Todd Feinberg y Jon Mallatt, que explora la evolución de la consciencia a través de estudios comparativos de cerebros de animales simples y complejos. «Feinberg y Mallatt llegaron a la conclusión de que solo los vertebrados, artrópodos y cefalópodos poseen la estructura cerebral de umbral para la consciencia. Y si hay animales que no la tienen, entonces puedes estar bastante seguro de que las plantas, que no tienen neuronas y mucho menos cerebro, tampoco», señala en un artículo de opinión en la revista «Trends in Plant Science».

Objetividad socavada

La idea de que las plantas pueden pensar, aprender y elegir intencionalmente sus acciones ha sido objeto de debate desde el establecimiento de la neurobiología de las plantas como campo de estudio en 2006. Taiz se opuso firmemente desde el primer momento, como quedó plasmado en una carta firmada junto a otros investigadores entonces en la misma revista.

«El mayor peligro de las plantas antropomorfizantes en investigación es que socava la objetividad del investigador», dice Taiz. «Lo que hemos visto es que las plantas y los animales desarrollaron estrategias de vida muy diferentes. El cerebro es un órgano muy costoso, y la planta no tiene ninguna ventaja en tener un sistema nervioso altamente desarrollado», explica.

Los defensores de la neurobiología de las plantas trazan paralelismos entre la señalización eléctrica en los vegetales y los sistemas nerviosos en los animales. Pero Taiz y sus coautores argumentan que esas equivalencias describen el cerebro como algo no más complejo que una esponja. El modelo de consciencia de Feinberg-Mallatt, por contraste, describe un nivel específico de complejidad organizativa del cerebro que se requiere para la experiencia subjetiva.

Escrito en los genes

Las plantas usan señales eléctricas de dos maneras: para regular la distribución de moléculas cargadas a través de las membranas y para enviar mensajes a larga distancia a través del organismo. En la primera, las hojas de una planta pueden enroscarse debido a que el movimiento de los iones produce un movimiento del agua fuera de las células, lo que cambia su forma; y en la segunda, una picadura de insecto en una hoja podría iniciar respuestas de defensa en las hojas distantes. Ambas acciones pueden parecer la reacción de la planta a un estímulo, pero Taiz y sus coautores enfatizan que estas respuestas están codificadas genéticamente y se han perfeccionado a través de generaciones de selección natural.

«Siento una responsabilidad especial para tomar una posición pública porque soy coautor de un libro de texto de fisiología vegetal», dice el investigador. «Sé que a muchas personas de la comunidad de neurobiología de las plantas les gustaría ver su campo en los libros de texto, pero hasta ahora, hay demasiadas preguntas sin responder».

La mimosa vergonzosa

Un estudio de referencia frecuente sobre el aprendizaje de las plantas es la aparente habituación de Mimosa pudica, conocida como planta vergonzosa. En este experimento, una planta se cae y sus hojas se curvan en defensa. Después de caer varias veces, pero sin sufrir daños graves, las hojas dejan de curvarse. ¿Ha aprendido que no le pasa nada? Después, cuando se agita la planta, las hojas vuelven a enroscarse, eliminando aparentemente la fatiga del motor como causa de la falta de respuesta cuando se deja caer.

«La sacudida fue en realidad bastante violenta. Debido a que el estímulo tembloroso fue más fuerte que el caída, no se descarta definitivamente la adaptación sensorial, que no implica aprender», argumenta Taiz. «Los experimentos relacionados con guisantes que pretenden mostrar el condicionamiento clásico pavloviano también son problemáticos debido a la falta de controles suficientes», señala.

Cuestión moral

Taiz y los coautores del artículo esperan que la investigación adicional aborde las preguntas sin respuesta de los experimentos actuales de neurobiología de las plantas mediante el uso de condiciones y controles más estrictos. Como explican, atribuir consciencia, cognición, intencionalidad, emociones y la capacidad de sentir dolor a las plantas es difícilmente demostrable. Precisamente esa controversia, lamenta el investigador, ha servido a los defensores más acérrimos de la neurobiología de las plantas para publicitarse y aparecer en los medios.

«Si bien estamos totalmente de acuerdo con la necesidad de proteger la biodiversidad, nos oponemos enérgicamente a la implicación de que la consciencia, la intencionalidad y la cognición de las plantas son cuestiones morales o éticas. Una comprensión científica de la naturaleza solo requiere que busquemos la verdad», afirman los investigadores.

Zacarias Perdomo

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