¿EXISTE VIDA COMPLEJA EN OTRO LUGAR? EL ESTUDIO DE EXOPLANETAS AUMENTA LAS ESPERANZAS

Un nuevo estudio se centra en la inclinación axial de los exoplanetas similares a la Tierra en sistemas binarios o de doble estrella. Aumenta la esperanza de vida compleja en otros lugares … aunque no, dicen estos astrónomos, dentro del sistema estelar más cercano a nuestro Sol. 
 
Alpha Centauri A y Alpha Centauri B, las 2 estrellas del sistema Alpha Centauri, a solo 4,2 años luz de distancia. Este sistema es nuestro vecino más cercano entre las estrellas. Una estrella enana roja débil adicional, Alpha Centauri C, o Proxima Centauri, también está cerca. Muchos han esperado encontrar un exoplaneta, tal vez capaz de albergar vida avanzada, en este sistema. Pero un nuevo estudio reduce esas expectativas mientras las eleva para el resto del universo. Imagen vía NASA / ESA Hubble Space Telescope / Georgia Tech .

¿Estamos solos o hay otras civilizaciones inteligentes en nuestra galaxia, la Vía Láctea? 
En los últimos años, los astrónomos han descubierto miles de exoplanetas, o mundos que orbitan alrededor de soles distantes, algunos de los cuales son potencialmente habitables. El creciente consenso parece ser que probablemente no estamos todos solos. Ahora, un nuevo estudio, anunciado por astrónomos en el Instituto de Tecnología de Georgia (también conocido como Georgia Tech) el 20 de noviembre de 2019, se centra en la inclinación axial de los exoplanetas similares a la Tierra en sistemas binarios o de doble estrella. También aumenta la esperanza de vida compleja en otros lugares … aunque no, dicen estos astrónomos, dentro del sistema estelar más cercano a nuestro Sol.
El nuevo estudio revisado por pares fue publicado en The Astrophysical Journal el 19 de noviembre.
Los investigadores descubrieron que si un gemelo teórico de la Tierra se colocara en un sistema estelar binario, donde dos estrellas orbitan entre sí, hasta el 87% de ellas deberían inclinarse sobre sus ejes de manera similar a la Tierra. Además, la inclinación debería ser tan estable como la de la Tierra: no perfectamente estable, pero tampoco muy inestable. Este resultado es significativo, ya que la inclinación relativamente constante de la Tierra sobre su eje ayuda a nuestro mundo a mantener un clima estable, necesario para que evolucione la vida compleja.
El astrónomo Gongjie Li de Georgia Tech dijo en un comunicado :
“Los sistemas de estrellas múltiples son comunes, y aproximadamente el 50% de las estrellas tienen estrellas binarias compañeras. Por lo tanto, este estudio se puede aplicar a una gran cantidad de sistemas solares”.
¿Los resultados significan que todos los exoEarths en sistemas de doble estrella tienen inclinaciones axiales estables y estables, junto con un mayor potencial para una vida compleja? Lamentablemente no. Solo necesitamos mirar hasta el siguiente sistema estelar más cercano para encontrar un contraejemplo.

Ilustración artística de un exoEarth modelado en el sistema estelar Alpha Centauri. El planeta está hipotéticamente en la zona habitable de Alpha Centauri B, pero es helado y no es muy hospitalario para la vida compleja. Imagen vía Georgia Tech / Billy Quarles usando Universe Sandbox.
Es decir, los investigadores modelaron un ejemplo de un mundo similar a la Tierra dentro de las zonas habitables de las dos estrellas principales en el sistema Alpha Centauri , a solo 4,2 años luz de distancia. 
Su declaración explicaba: “Alpha Centauri A en realidad no se veía mal, pero la perspectiva de una dinámica de eje moderada en una exo-Tierra modelada alrededor de la estrella B era lamentable. Esto puede apagar algunas esperanzas porque Alpha Centauri AB está a 4 años luz de distancia, y una misión llamada Starshot con patrocinadores de renombre planea lanzar una sonda espacial para examinar el sistema, incluso en busca de signos de vida avanzada”.
Hasta ahora, aún no se han detectado exoplanetas reales alrededor de Alpha Centauri A o B. Por otro lado, se cree que un planeta orbita alrededor de Proxima Centauri , una estrella enana roja y técnicamente el vecino más cercano de nuestro sol (aunque nadie sabe con certeza si Proxima está gravitacionalmente unida a las estrellas AB). Sin embargo, no se cree que este planeta, llamado Proxima b , sea habitable. Según el investigador principal del nuevo estudio,  Billy Quarles , también de Georgia Tech:
“Simulamos cómo sería en otros binarios con múltiples variaciones de las masas de estrellas, cualidades orbitales, etc. El mensaje general fue positivo, pero no para nuestro vecino más cercano”.

La inclinación axial de la Tierra varía entre 22.1 y 24.5 grados cada 41,000 años. Esto es lo suficientemente suave para que el planeta mantenga un clima lo suficientemente estable como para que evolucione la vida compleja. Imagen a través de timeanddate.com.
La inclinación axial de un mundo es importante para la pregunta de si puede producir y mantener una vida compleja. Eso es porque, por ejemplo, la inclinación axial de la Tierra tiene un efecto enorme en el clima de nuestro planeta.
La inclinación de la Tierra no varía mucho, solo entre 22.1 y 24.5 grados cada 41,000 años, y ese hecho ha ayudado al planeta a mantener un clima estable durante cientos de millones de años, dicen estos astrónomos. A su vez, el clima estable ha permitido que la evolución continúe y produzca formas de vida más complejas.
La luna de la Tierra también ayuda a mantener al mínimo la variación en la inclinación axial de la Tierra.
Además, la Tierra tiene una órbita estable alrededor del sol, otro factor en qué tan bien nuestro planeta puede mantener un clima lo suficientemente estable como para una vida compleja.
Si un planeta tiene grandes variaciones en su inclinación axial, como lo hace nuestro vecino planeta Marte, por ejemplo, es más difícil para el clima del planeta mantenerse estable. El eje de Marte es mucho más variable que el de la Tierra, precesando entre 10 grados y 60 grados cada 2 millones de años.
De acuerdo con Quarles:” Si no tuviéramos la luna, la inclinación de la Tierra podría variar unos 60 grados. Quizás nos pareceríamos a Marte, y la precesión de su eje parece haber contribuido a una pérdida de atmósfera”.
En Marte, esto tiene efectos significativos; a 10 grados de inclinación, la atmósfera se condensa en los polos, creando capas que bloquean gran parte de la atmósfera de dióxido de carbono en el hielo. A 60 grados, el planeta podría desarrollar un cinturón de hielo alrededor de su ecuador. Hoy hay mucho hielo bajo tierra en Marte, incluso cerca del ecuador, pero no en la superficie del planeta, excepto en los polos.
Los investigadores también descubrieron que, en un sistema de doble estrella, por ejemplo, para Alpha Centauri B, un planeta similar a la Tierra tendría un clima más estable sin luna. 
De acuerdo con Quarles:” Alrededor de Alpha Centauri B, si no tienes luna, tienes un eje más estable que si tienes luna. Si tienes luna, son malas noticias”.
Pero incluso sin una luna, un planeta en órbita alrededor de Alpha Centauri B tendría dificultades para mantener un clima estable. 
Quarles dijo: “El mayor efecto que vería es las diferencias en los ciclos climáticos relacionados con la longitud de la órbita. En lugar de tener glaciaciones cada 100,000 años como en la Tierra, pueden venir cada 1 millón de años, ser peores y durar mucho más”.

El astrofísico Billy Quarles con el telescopio en el observatorio de Georgia Tech. Imagen vía Rob Felt / Georgia Tech.
Pero, señaló Quarles, también hay un punto dulce en su modelo, aunque pequeño: “La órbita planetaria y el giro deben precesar justo en relación con la órbita binaria. Existe este pequeño punto dulce”.
Sin embargo, el potencial de climas habitables en mundos similares a la Tierra en la galaxia y el universo en general, parece bastante positivo, según Li: ”En general, la separación entre las estrellas es mayor en los sistemas binarios, y luego la segunda estrella tiene menos efecto en el modelo de la Tierra. La propia dinámica de movimiento del planeta domina otras influencias, y la oblicuidad generalmente tiene una variación menor. Entonces, esto es bastante optimista”.
Esta es una gran noticia para la búsqueda de vida en otros lugares. Aproximadamente la mitad de las estrellas en nuestra galaxia existen en sistemas de doble estrella, y los nuevos resultados sugieren que muchos exoEarths en esos sistemas deberían tener sistemas climáticos estables, adecuados para que evolucione la vida compleja.
Incluso si no está justo al lado.

En pocas palabras: un nuevo estudio de inclinaciones axiales de exoplanetas de Georgia Tech muestra que muchos mundos del tamaño de la Tierra, incluso en sistemas estelares binarios, podrían tener climas lo suficientemente estables para que evolucione la vida compleja.

Compilado por Soca de : EarthSky publicado por Paul Scott Anderson en SPACE – 02.diciembre.2019

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