Descubren una misteriosa y enorme masa metálica enterrada en la Luna

Una misteriosa y enorme masa con alto contenido metálico acaba de ser descubierta bajo la superficie de la Luna, enterrada bajo el mayor cráter de impacto del Sistema Solar, la cuenca Aitken, en el polo sur de nuestro satélite, que tiene un diámetro de 2.500 km y 12 km de profundidad.

El increíble hallazgo, publicado esta misma semana en la revista Geophysical Research Letters, ha sido realizado por un equipo de investigadores de la Universidad de Baylor, en Tejas.

«Imagine que cogemos una pila de metal cinco veces mayor que Isla Grande (la mayor del archipiélago de Hawaii, con una superficie de 10.430 km cuadrados) y la enterramos bajo tierra -dice Peter B. James, profesor de geofísica planetaria y autor principal del estudio-. Esa es, aproximadamente, la cantidad de masa inesperada que hemos encontrado».

El enorme cráter, que tiene forma ovalada, no es visible desde la Tierra porque se encuentra en la cara oculta de la Luna. Los investigadores consiguieron localizar la misteriosa masa metálica midiendo los sutiles cambios de la fuerza gravitatoria de la Luna, que cambia de región a región.

Para ello utilizaron datos de las naves que la NASA utiliza en su misión GRAIL (Gravity Recovery and Interior Laboratory).

«Cuando combinamos eso con los datos de la topografía de la Luna del Lunar Reconnaissance Orbiter -prosigue el investigador- descubrimos una cantidad de masa inesperadamente grande a cientos de km bajo la cuenca Aitken. Una de las posibles explicaciones para esta masa adicional es que el metal que contenía el asteroide que formó el cráter sigue ahí, incrustado en el manto de la Luna».

¿El núcleo de un asteroide?

«Sea lo que sea y venga de donde venga», esa enorme y densa masa ha hundido la base de la cuenca más de 800 metros, afirma James. Las simulaciones informáticas de grandes impactos de asteroides sugieren que, si se dan las condiciones adecuadas, el núcleo de hierro y níquel de un asteroide puede dispersarse en el manto superior (la capa entre la corteza y el núcleo lunar) durante un impacto.

El estudio, realizado por científicos planetarios de la Universidad Brown, mapea la mineralogía de la cuenca Aitken, una perforación en la superficie lunar con un diámetro de aproximadamente 2.500 kilómetros. Se cree que es la cuenca de impacto más antigua y más grande de la Luna, y los científicos siempre han puesto sus miras en ella como un objetivo para futuros módulos lunares.

“Esta es una vista muy detallada de la estructura compositiva de esta enorme cuenca de impacto utilizando datos modernos y de vanguardia”, dijo Dan Moriarty, investigador postdoctoral en el Goddard Space Flight Center de la NASA, quien dirigió la investigación mientras era estudiante de doctorado en Brown.

“Dado que es un objetivo tan importante para la exploración futura y tal vez para traer una muestra a la Tierra, esperamos que sirva de marco para un estudio más detallado y la selección del sitio de aterrizaje”. El estudio será publicado en el Journal of Geophysical Research.

Sitio de interés para el estudio

Se cree que el impacto que creó la cuenca Aitken se extendió a través de la corteza de la Luna y hacia el manto, lo que es parte de la razón por la que los científicos están tan interesados ​​en él. Visitar la cuenca y tomar una muestra de ese material del manto expuesto podría proporcionar pistas fundamentales sobre el origen y la evolución de la Luna.

Una muestra también podría ayudar a los científicos a establecer una fecha firme sobre el impacto. Se cree que es la cuenca más antigua de la Luna, por lo que una fecha firme sería un hito clave en la línea de tiempo de la historia lunar, así como en los eventos que afectan a la Tierra primitiva.

Pero para obtener las muestras correctas, es importante conocer los mejores lugares para encontrarlas.

Eso es lo que Moriarty y el coautor Carlé Pieters, profesor del Departamento de Ciencias Terrestres, Ambientales y Planetarias de Brown, tenían en mente para este estudio.

Utilizaron datos detallados del Moon Mineralogy Mapper, un espectrómetro que voló a bordo de la nave espacial Chandrayaan-1 de la India, de la cual Pieters es el investigador principal.

“Tener acceso global con modernos espectrómetros de imágenes de la órbita lunar es la mejor alternativa para tener un geólogo con un martillo de roca haciendo el trabajo de campo en la superficie”. Pieters dijo. “Idealmente, en el futuro tendremos ambos trabajando juntos”.

Cuatro regiones mineralógicas

La investigación identificó cuatro regiones mineralógicas distintas que forman un patrón en forma de ojo de buey dentro y alrededor de la cuenca.

En el centro del ojo de buey hay una región de lo que parecen ser depósitos de material volcánico, una señal de que el centro de la cuenca pudo haber estado cubierto por un flujo volcánico poco después del impacto.

Esa región central está rodeada por un anillo de material dominado por piroxeno rico en magnesio, un mineral que se cree que es abundante en el manto lunar.

Fuera, hay un anillo en el que el piroxeno se mezcla con las rocas corticales estándar de las tierras altas lunares. Fuera de ese anillo es el exterior de la cuenca, donde las firmas de material relacionado con el impacto desaparecen.

Los hallazgos tienen algunas implicaciones interesantes para la exploración de la cuenca Aitken, dicen los investigadores. La investigación sugiere, por ejemplo, que encontrar material de manto prístino en el medio de la cuenca podría ser un poco complicado debido al gran depósito volcánico.

“Eso es un poco contraintuitivo”, dijo Moriarty. “Típicamente, la excavación más profunda estaría en el medio del cráter. Pero mostramos que el medio de la cuenca ha sido cubierto por lo que parece un flujo volcánico”.

Entonces, si estás buscando un manto, podría ser aconsejable aterrizar en el anillo que rodea el centro, donde lo que parece ser material del manto está muy concentrado.

Sitio ideal para el aterrizaje

Pero un lugar de aterrizaje ideal, dice Moriarty, podría ser un lugar que tenga tanto manto como material volcánico, porque esos volcanes son interesantes por derecho propio.

Su composición es un poco diferente a la de otras rocas volcánicas encontradas en la Luna, lo que sugiere que tienen un origen único.

“Si estas rocas son de hecho volcánicas, significa que hubo un tipo muy interesante de vulcanismo en la cuenca Aitken”, dijo Moriarty.

“Podría estar relacionado con el entorno geofísico extremo que habría estado en el lugar durante la formación de la cuenca. Eso sería realmente interesante para estudiar en detalle”.

Con eso en mente, Moriarty dice que un buen lugar para aterrizar podría estar cerca del límite del centro volcánico y el anillo de piroxeno.

Otra estrategia podría ser buscar un lugar donde el material volcánico haya sido perforado por un impacto posterior. Moriarty y Pieters encontraron varios de esos cráteres en el parche volcánico donde el material de piroxeno se ha vuelto a excavar.

“Creemos que ir tras el manto y los volcanes haría un retorno científico más rico”, dijo Moriarty.

Moriarty tiene la esperanza de que estos hallazgos den a los planificadores de una futura misión algo en lo que pensar.

China se encuentra actualmente en el proceso de planificación para una misión a la cuenca Aitken.

La región ha aparecido repetidamente en la “decadal survey” de científicos planetarios de la NASA, que se utiliza para informar las prioridades de la misión de la agencia.

“Los impactos son el proceso dominante que impulsó la creación y evolución del sistema solar, y la cuenca Aitken es la mayor estructura de impacto confirmada en la Luna, si no en todo el sistema solar”, dijo Moriarty.

“Eso la convierte en importante en la comprensión de los procesos de impacto. Creemos que este trabajo podría proporcionar una hoja de ruta para explorarla con más detalle”.

Deja un comentario